鲸落、核爆与能活11000年的长寿生物!

鲸落、核爆与能活11000年的长寿生物!

四月初,中科院“探索一号”船载着“深海勇士”号载人潜水探测器完成了今年的第一个科考航次,从南海顺利返回三亚。其在南海地区发现了一具长约3米鲸落的消息,迅速引起了网友们的关注。

“一鲸落,万物生”——人们在一次无私的死亡中,窥见了生命伟大的传递,以及世间万物千丝万缕的联系。让我们不由得想用双手守护这奇妙又美丽的世界,想让她蓬勃的生机与万般精彩能永远、永远传递下去……

#与子同舟,守护未来#

PHOTOGRAPH BY PAUL NICKLEN, NAT GEO IMAGE COLLECTION
加拿大兰开斯特桑德寒冷的水中,一只弓头鲸准备浮出水面。

在鲸落漫长的演化过程中,孕育着无数生命的奇观,那可长达一个世纪的奉献过程,启发了人们对海洋生物生命长度的思考——鲸鱼能活多久?鲨鱼能活多少年?寿命最长的海洋生物究竟是谁呢?

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谁能活到11000岁?

鲸类是水栖的哺乳动物,自然环境下根据种群不同,它们的寿命一般在20~百多岁之间。

确定鲸鱼寿命的方法通常是:齿鲸,数牙齿切面的生长层;须鲸没有牙,但它们耳道中有特殊的角质化“塞子”,纵切面也有类似“年轮”的层状纹路。

基本上,硬骨鱼都倾向利用内耳耳石或碳酸钙团块在整个生长期以规则的速率形成的层数“年轮”,来判断年龄。虽然这种测量方法也有一定的误差,但相对来讲还是可以接受的。

PHOTOGRAPH BY BRIAN SKERRY, NAT GEO IMAGE COLLECTION
大白鲨是一种寿命可能被科学家严重低估的物种。

但这种判断年龄的方法在鲨鱼身上就遇到了困难——鲨鱼是软骨鱼,它们的内耳缺少耳石或碳酸钙团块。

所以,几十年来科学家们都是通过测量鲨鱼身上软骨性椎骨上形成的钙化生长带,以确定鲨鱼的寿命。

不过,就像测量耳石的方法一样,测量钙化生长带也有误差,甚至更大。一项新发现表明:鲨鱼年龄越大,与其年龄对应的生长带越少;加上之前就有科学家对一段钙化生长带该代表多长时间存在分歧——这说明测量钙化生长带并不是一个可靠的指标。

PHOTOGRAPH BY FRANCO BANFI, NATURE PICTURE LIBRARY/ALAMY
加拿大Nunavut附近的Lancaster湾中,一条格陵兰鲨鱼在冰下游泳。

随着研究的深入和细化,科学家在一种原产于北大西洋寒冷深水区的鲨鱼——格陵兰鲨鱼(Greenland Shark)身上有了惊人的发现!

格陵兰鲨鱼具有独特的眼睛结构,在其一生中晶状体都会生长,年纪越大,晶状体的层数越多。虽然科学家对格陵兰鲨鱼的晶状体还无法像对年轮一样逐层计数,但他们可以剖除多年来积累的所有层积,直到晶状体的中心或胚核为止。

这些晶状体核由鲨鱼幼崽时形成的蛋白质组成,科学家可以通过分析晶状体核的化学成分,以估计格陵兰鲨鱼的年龄。现阶段测量到的格陵兰鲨鱼的最大寿命是——272岁!

PHOTOGRAPH BY PAUL NICKLEN, NAT GEO IMAGE COLLECTION
格陵兰鲨鱼是地球上寿命最长的脊椎动物,它至少可以活300年!

从以上各种判断寿命的方法可以看出,无论是测量耳石、钙化生长带,还是晶状体核,都会对鲸鱼或鲨鱼造成很大伤害,所以科学家都是对死去的标本进行测量,再以此估计活体的年龄。

因此,活着的格陵兰鲨鱼非常有可能超过272岁,科学家预计它们的年龄约在272~512岁之间,平均寿命最有可能在390岁左右!

PHOTOGRAPH BY JULIUS NIELSEN
格陵兰西南部的一艘研究船误捕了一条格陵兰鲨鱼。

虽然尚不清楚格陵兰鲨鱼为什么能活这么久,但科学家估计北大西洋寒冷的环境会让体温降低,新陈代谢缓慢,从而减缓了岁月对身体组织的损害。

不过,活得久让格陵兰鲨鱼的性成熟来的非常晚,它们很可能在156岁时才开始繁殖。这对于保护它们来讲并不是一件好事。

格陵兰鲨鱼的珍贵影像

当我们对格陵兰鲨鱼长达几百年的寿命啧啧称奇的时候,另一种轻松活过几千年,甚至可以活到11000岁的生物露出了长者和蔼的微笑,它们就是——海绵!

很多人都会忽略,其实海绵是种动物(最原始的多细胞动物),它们在距今约6亿年前就已生活在海洋里。《Aging Research Reviews》杂志上的一项研究指出,一种来自Monorhaphis chuni的深海海绵物种,活到了11000岁!

虽然现在人们对海绵寿命的估计值相差还很大,但通常已有数千年之多。

PHOTOGRAPH BY JAD DAVENPORT, NAT GEO IMAGE COLLECTION
是的,海绵是一种动物,而且寿命很~长~。

核爆·测年

到这里大家可能会问,难道就没有一种可靠的测量鲨鱼等软骨鱼寿命的方法吗?

现在有了!

应用于化石或文物测年而被大众熟知的碳-14测量法,在测量鲨鱼等软骨鱼的寿命上出现了新的应用前景,而这种应用居然是拜上世纪人类频繁核试验所赐!

PHOTOGRAPH BY BRIAN J. SKERRY, NAT GEO IMAGE COLLECTION
一条在尤卡坦半岛游泳的鲸鲨。这些“海洋巨人”的体重可达50000磅(约22.7吨)。

近些年,有专家发现测量鲨鱼钙化生长带中的碳-14含量,是一种更为可靠的测量鲨鱼寿命的方法。

这种方法成为可能,是因为上世纪50~60年代全球频繁进行的核试验,将大量碳-14放射到大气中,使地球大气中天然碳-14的含量增加了一倍。随后,融入海水的碳-14被当时活着的包括鲨鱼在内的几乎所有海洋生物吸入体内,成为精准的“时间戳”。

例如,2007年研究人员在新西兰附近测试了斑鲨的碳-14含量,发现其中一些年龄在65岁(或以上),是运用钙化生长带测量结果的两倍以上。

PHOTOGRAPH BY BRIAN J. SKERRY, NAT GEO IMAGE COLLECTION
“温柔的巨人”——鲨鱼,在捕食。它张大嘴以收集浮游生物和小鱼。

这种测量钙化生长带中碳-14含量的方法很快就被用于测量鲸鲨——海洋中最大的鱼类——的寿命,而在此之前,确定鲸鲨的寿命一直是个难题。

澳大利亚海洋科学研究所(Australian Institute of Marine Science)的鱼类生物学家、研究负责人Mark Meekan表示:研究人员利用放射性碳年代测定法,确定了一具50岁鲸鲨的遗骸,这是该物种有史以来被发现的最长寿命。据此推测,鲸鲨非常有可能活到100岁左右。

为什么测准寿命非常重要?

科学家们费尽心思想要准确掌握“大鱼”们的寿命长短,不仅是出于好奇,更多是为了保护“大鱼”们制定合适的准则——由于保护主义者会根据“大鱼”的寿命制定准则,因此低估的寿命非常可能对“大鱼”造成危害。

自然保护者们需要知道一个物种的生长速度,因为生长缓慢的物种比繁殖迅速的物种更容易灭绝。根据国际自然保护联盟的数据,在过去的75年里,鲸鲨在全球的数量减少了一半以上。

曾有人认为一些深海鱼类可以活到30岁,并以此为标准制定了捕鱼准则。现在事实证明,它们可以活到100岁以上,且需要更久的岁月才能长到性成熟和繁殖期。

因此,根据新寿命修改的捕鱼准则,将使一些珍贵的物种从错误的过度捕捞或兼捕中得到恢复。

除了作为海洋生态系统的重要组成部分,鲸鲨还支持着不少地区的生态旅游业,许多发展中国家依靠生态旅游使很多人摆脱了贫困。

在许多地方,生态旅游提供了与动物近距离安全接触的机会。然而,在另一些地方,比如菲律宾的Oslob,观察、喂养和接近鲸鲨的方式还存在着不少争议。

“一鲸落,万物生”,海洋生物不仅属于海洋,也与陆地上的万千生灵,和人类有着紧密的联系。了解它们,保护它们,才能在这奇妙又美丽的世界上永远传递勃勃的生机与精彩!

每年的4月22日是“世界地球日”(Earth Day),一个专门为保护世界环境设立的节日。国家地理将在近期,以——

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